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封面报道

文│本刊记者

文│Jon Stein  编译│夏淑媛


  我们在2010年创立Betterment。今天,它已经是全球最大的独立智能投顾公司,管理着数十万客户和高达几十亿美元的资产。其他人终于逐渐开始理解这样的模式。我们仍然还有很长的路要走,但是已经做好不断攀登的准备。



  
  Betterment的历史
  
  我们帮你管理财富,而你可以去追求更美好的生活。我们告诉你该投资多少,帮助你取得更好的投资结果。
  
  不过,不是每个人一开始就相信事情会这么简单。2010年5月,当我们在TechCrunch上第一次亮相时,Chris Sacca(硅谷的传奇天使投资人)就曾经质疑Betterment的使用便捷是否是好事。他担心我们的产品太过简单,认为大家都会期待这个东西更复杂,这样看起来更可信,可目前这个产品感觉像是一个玩具。
  
  这是我们当时所面对的质疑,其实我们现在也面对着同样的质疑。当提到投资,大家总觉得自己应该什么都不懂,其实,这只是因为这个领域的传统玩家制造了这样迷惑的氛围。
  
  另外,许多人认为,事情就应该像它们一直以来的那样,传统的方式因其优点才会一直存在。毕竟,这是我们所熟悉的方式。
  
  但是,事情不应该是这样的。我当行为学教授的同事Irv Devore曾经跟我说,存在并不表示合理。他在生物学的背景下给我解释这件事情:仅仅因为平均来说,就定论男性在生理上比女性要更强壮,这是不对的。
  
  我把这个哲理应用在金融行业。仅仅因为金融系统一开始按照特定的方式设计出来,并不意味着这就是对的系统,它不一定就是最好的,只不过在历史原因下,金融体系才发展成了今天的样子。我们完全可以按照一个特定的目标,设计一个更好的系统,比如Betterment的系统。
  
  Betterment在TechCrunch的大会上发布时遇到的质疑,其实是可以理解的,我们甚至早就预料到了。自从那之后,几十万的客户通过Betterment投资了几十亿美元,使得我们成为最大的独立智能投顾。大家开始理解这样的模式,开始理解存在并不等于合理。
  
  创业初衷
  
  我和很多创业者的初衷一样——希望大家可以生活得更好。
  
  这些年,我们的公司不断地成长,这要归功于团队致力于分享我们的产品和使命。
  
  我的祖父曾经教育我说,对于那些已经得到很多的人,社会的期许也就更大。我一直觉得自己很幸运,所以我一定要回馈社会。更重要的是,当我研究快乐的时候发现那些自己并不主动追求快乐,但追求更高层次意义的人,更容易在他们的追求道路上感受到快乐。所以我希望能够帮助其他人,在这条路上也找到快乐。
  
  当我意识到我在大学时学习的行为经济学和生物学,可以在我理财的时候帮我避免很多错误,我就想到了创立Betterment。
  
  虽然经济学可以在宏观层面解释这个世界,它却不能够完全解释人类的行为。在微观层面,经济学假设人都是理性的,但事实并非如此,特别是涉及钱财时。人们经常在市场崩盘时把钱赎回,这是因为受到非理性的驱使。
  
  我曾经通过7个不同的券商账户投资,有不断跟踪账户资金涨跌的不良习惯,试图把握市场时机,结果适得其反,不但浪费了大量时间、税和交易成本,却没有多赚到收益。
  
  我希望能有一个服务告诉我该怎么投资,然后帮我去投资。后来我意识到,要想得到这样的服务,唯一的途径就是自己创立一个这样的企业。
  
  Betterment背后的初创团队
  
  有一段时间,我以为我凭一己之力能够创立Betterment。令人难为情的是,我的第一个商业计划没有涉及任何其他人,只有我自己——我会写网站代码、做市场营销、搞客户服务、负责设计……因为到最后这些都会被自动化。为了验证我的这个想法,我把这个想法告诉了每一个愿意当我听众的人。
  
  这当然包括我当时的室友——Sean Owen,他毕业于哈佛计算机系,当时在Google做软件工程师,应该说是个出色得难以置信的工程师。我想如果我能够让Sean认可自己的想法,那这八成是个好主意。我知道他肯定会对这个创业过程很有价值,但我并不知道自己会需要他多少帮助。
  
  为了把这个网站建起来,我必须得教自己写代码。从零做起并不容易,但是有一个比世界上99%的工程师都懂得多的室友,就使得这件事变得容易多了。Sean给了我许多我如何开始的建议,包括我该读的书和需要的工具。我关注Betterment的前端,用Flash和Flex写程序,Sean帮忙做其他部分。他给网站设立好Apache和Tomcat服务器,帮我把MySQL数据库做好,以及做了一个Java应用程序来运行网站后端的核心内容。
  
  与此同时,我还需要了解监管的情况,我们要想创造一个全新的投资方式,这是一个复杂但必不可少的部分。我正是在这个时候开始和Eli Broverman接触,他当时是一名证券律师,现在他已经是Betterment的总裁。谢天谢地,我当时找了他,
  
  2003—2004年期间,我和Eli在一个每周举行的打扑克聚会上认识,Eli赢了我太多钱,最后我不得不放弃游戏,但是我们仍然保持着朋友关系。当时正巧他也正想着自己创业。2007年,我在读商学院的时候,我们在哥伦比亚大学附近的Amsterdam大道一家多美尼加餐馆吃午饭,并且做了一个大概的工作计划,就这样,我们一起开始创业了。
  
  我们被动的、基于目标的、自动化的投资哲学简单清晰,这是我通过本科学习、金融从业经验、商学院的课堂上,以及CFA学习中总结出来的。我们有一位天才工程师负责建网站,还有一位了解监管的创业律师,我的妻子Polina Khentov当时是一名设计师,她帮忙设计样本。
  
  我们每周在我的公寓见面,汇报工作进展。我们已经完全了解了注册SEC投资咨询业务的程序,但还需要一个券商的身份,有了这个,我们就能够避免很多管理客户资产时候的困难,而且可以通过技术来解决很多问题。
  
  我和Sean还有Eli见了几个投资人,还跟很多潜在的合伙人一起沟通。当时的行业是一个不透明,靠关系发展的暴利行业,而且还试图阻止后起之秀独占鳌头。如何建立券商身份这件事并没有买本书学一学这么简单。我们几乎和所有认识的懂得清算和托管的人都聊了聊。后来我们认识了Ryan O'Sullivan。Ryan曾多次创业,了解Betterment的想法,并且手上有券商的资源,他可以帮我们把业务建立起来。因为看好背后的市场机会,所以Ryan很快也加入我们。2008年8月,我同Sean、Eli和Ryan一起签署了一个Betterment公司创始人协议。Sean是首席技术官,Eli是首席运营官,Ryan是总裁,我是首席执行官。
  
  帮助我们走上正轨之后,Ryan又开始了其他商业探险,他在2010—2016年初期,一直在Betterment的董事会上。我们雄心勃勃地计划要在1年后就发布新产品,但后来事实证明,设立券商业务需要2年的时间,这涉及Betterment核心交易和托管技术、运作的实施构建,以及还需要从金融业监管局申请批准。
  
  2009年1月,Anthony Schrauth加入我们,成为Betterment的首席产品官。他是我之前在第一曼哈顿咨询公司的前同事,在产品开发和为金融机构搭建网银方面,有着丰富的经验。他对于构建一个性能更好、更加以客户为核心、相比大银行平台上限制更少的产品非常有兴趣。2009年,Sean决定调到伦敦(他到伦敦以后,很快成为机器学习领域的领军人,在Cloudera担任大数据董事)。不久之后,我们认识了Kiran Keshav,他在哥伦比亚大学负责计算生物中心,他通过哥大的风险投资圈了解到了Betterment,他接替Sean成为我们的CTO。
  
  TechCrunch大会上的产品发布
  
  2010年5月26日,我们终于第一次在TechCrunch的大会上亮相。这次亮相对我们来说太重要了,而竞争却让人感觉不公。我们借助自己的力量,放弃了薪水,而其他500多家公司则融了700多万美元资金。我们的未来都取决于能否给大家留下深刻的印象,我们必须表现出色。
  
  TechCrunch的大会在美林以前的办公大楼举行, 在会场的后侧,穿过一个没有窗户的屋子,有一间面积更小、同样没有窗户的屋子,我在那走来走去,成百上千遍地练习着我的演讲,那是我有生以来最紧张但也最精彩的一天。我和公司的首席产品官Anthony Schrauth在TechCrunch大会上发言,2010年5月的演讲大获成功,我们赢得了大会最大的奖励。很快,400位勇敢的客户用自己的资金表达了对我们信任。
  
  Betterment的未来
  
  2011年11月,我们的团队庆祝Betterment的第一万名客户的加入。现在,我们的客户数已经超过了17.5万人,管理资金超过50亿美元。我们根据每个人的财务状况,提出投资建议,告诉投资者每个月投资多少,应该承受多少风险,该用什么样的投资账户。
  
  然后,我们把资金投资到全球分散化、低成本的ETF产品中,这些ETF产品都是我们的投资团队基于一系列标准精心挑选出来的,我们还提供一些其他服务,来帮助投资者提高投资回报,实现动态投资组合,并利用投资亏损节税。这些对于个人投资者来说,往往太过烦琐和耗费时间。
  
  一路走来,在TechCrunch上实现了转折,但今天也同样是我们的转折点。我们已经在金融世界里有了良好的前进势头,大家已经开始意识到这是金融未来的走向,也意识到存在不意味着合理。传统金融机构开始纷纷效仿我们,而那位曾经质疑我们的投资人士可能也开始重新思考他的观点。未来,我们需要继续提高服务质量,让客户能够真正地把Betterment作为他们的金融事务核心。


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